La iniciativa para que los chavales conozcan a Einstein igual que Messi: hay robots de por medio

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Cuando a un adolescente se le pregunta acerca de un deportista vivo responderá con decenas de nombres. Si se le pregunta por un científico vivo, el número será mucho más desalentador. En muchos casos el único científico que suena en el acervo popular es Albert Einstein, y ni siquiera está vivo.

Para cambiar la percepción de los jóvenes sobre la ciencia y ante la necesidad de que haya más graduados en ciencias e ingeniería, se fundó el FIRST (For Inspiration and Recognition of Science and Tecnhology), un proyecto educativo que estimula a estudiantes de todo el mundo a participar, entre otros eventos, en un campeonato mundial de fútbol para robots (FIRST Robotic Competition).

Fundada en Manchester, y sin ánimo de lucro, FIRST Robotic Competition inspira a los jóvenes a través de emocionantes retos como FRC, FTC, FLL y Jr. FLL. Bautizada como Sport for the Mind™, o, el deporte de la Mente. El reto FRC es el más popular y combina la emoción del deporte con los rigores de la ciencia y la tecnología.

FIRST, los héroes del mañana

Uno de los fundadores de FIRST es el excéntrico inventor Dean Kamen, creador del Segway y de Slingshot, que es capaz de purificar mil litros de agua al día usando la misma cantidad de energía que necesita una secadora. Sus palabras al respecto del FIRST no pueden ser más inspiradoras:

Para transformar nuestra cultura mediante la creación de un mundo donde la ciencia y la tecnología se celebran y donde los jóvenes sueñan con convertirse en héroes de ciencia y tecnología.

Otro de los fundadores de FIRST es Woodie Flowers, uno de los profesores más reconocidos del MIT. Su especialidad es la ingeniería, y su clase se hizo tremendamente popular porque organizaba un concurso de diseños de robots que fue televisado por la televisión pública de Estados Unidos durante varios años. De esos mimbres, nació FIRST Robotic Competiton.

Su funcionamiento, de manera simplificada, consiste en que se sigan unas reglas estrictas para obtener fondos, perfeccionar las habilidades de trabajo en equipo, y construir y programar un robot para realizar tareas prescritas contra un campo de competidores. Se establece un tipo de competición y los equipos han de preparar un robot que realice las funciones necesarias, para lo que se dispone de seis semanas y una caja de herramientas.

Los robots pesan algo más de 50 kg (exceptuando batería y defensas).

En 2010, el 19º año de la competencia, 1.808 equipos de escuelas preparatorias con aproximadamente 45.000 estudiantes de Australia, Brasil, Canadá, Chile, Turquía, Holanda, Israel, Estados Unidos, Reino Unido y México estuvieron involucrados. En el año 2011, 2.075 equipos participaron en las competencias en los Estados Unidos, Canadá e Israel.

El éxito de esta iniciativa ha propiciado que se ramificara en otras modalidades, también para niños más pequeños. Es el caso, por ejemplo, del FIRST LEGO League, una competición internacional de robótica para jóvenes de 10 a16 años que diseñan y construyen robots programables con piezas de LEGO, pero que también cuenta con una categoría para niños y niñas de 6 a 9 años. Tan solo en la temporada 2012-2013 alrededor de 200.000 alumnos participaron en más de 22.000 equipos en todo el mundo. El Equipo de robótica del Colegio Viaró de Sant Cuat del Vallès, por ejemplo, fue el encargado de representar a España en la final mundial y recibió un importante premio gracias a su buen comportamiento del robot y su gran proyecto científico.

Otras iniciativas similares

Afortunadamente, el FIRST Robotic Competition no es la única iniciativa que persigue estimular el interés por la ciencia y la tecnología a través del juego robótico.

También existe BEST Boosting Engineering, Science, and Technology, una competición de robótica para secundaria y bachillerato.

BOTSIQ Competición de Battle Bots IQ.

RoboGames, la competición de robots más grande del mundo, con más de 70 eventos.

ASABE Competición de la American Society of Agricultural and Biological Engineers Robotics.

MATE Marine Advanced Technology Education, competición de ROV (Remote Operated Vehicle, Vehículo operado a distancia).

Y existen cada vez más.

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FIRST para estimular el STEM

El FIRST es necesario para estimular a los jóvenes, para prepararlos para un mundo en el que la tecnología lo regirá todo. El 80% de todos los trabajos de los próximos diez años precisarán conocimientos tecnológicos, si bien en Estados Unidos solo el 16% de los graduados se especializa en STEM (siglas que en inglés significan Ciencia, Tecnología, Ingeniería y Matemáticas). En España el porcentaje es aún más desalentador: solo el 9% lo hace, y un 23% de los españoles se declara tecnófobo.

El STEM es el futuro, y el FIRST es un excelente camino de baldosas amarillas para conducir a las nuevas generaciones hacia él, pues no se basa en la mera instrucción o la memorización de aburridas rutinas, sino que recoge aquellas célebres palabras de Benjamin Franklin y las eleva a la enésima potencia: “Dime y lo olvido, enséñame y lo recuerdo, involúcrame y lo aprendo”.

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