BRCK, el ladrillo que pretende conectar África

En el África subsahariana, solo un 0,53% de la población tenía acceso a internet de banda ancha a finales de 2016. Según su evolución, hoy podrían estar cerca del 1% de penetración. En Europa, más del 25% de la población ya tenía internet de banda ancha para ese mismo año. ¿Por qué África va detrás?

Acceder a la red es clave para el desarrollo y la igualdad. La red de redes es una importante fuente de conocimiento, así como el modo de tener representatividad en el mundo. Si no estás dentro, no existes. Y África, ahora mismo, no existe. Ahí es donde entra BRCK, el ladrillo que pretende conectar África.

África, un continente conectado con smartphones

Cualquier país de Europa, Estados Unidos o Sudamérica cuenta con suficientes ordenadores personales como para rivalizar con el número de smartphones. Nuestra cultura laboral se aferró a ellos con fuerza, y las redes de telecomunicaciones del siglo XX fueron el escalón perfecto para afianzarlos.

Salvo algún país africano como Sudáfrica, en este continente no hubo despliegue de cobre. Ni de fibra óptica a principios del siglo XXI. Sin embargo, el número de smartphones supera con creces cualquier tipo de PC. Los africanos usan móviles, pero no la red de alta velocidad. Entre otros motivos, porque no hay.

En su lugar, usan WiFi cuando pueden, o alquilan teléfonos con tarifas 3G/4G por minutos. La mayoría del tiempo hacen uso del Bluetooth a la hora de transferir archivos o dinero entre dispositivos. Poco se puede enviar o recibir si la conexión más cercana se encuentra a decenas de kilómetros de casa.

A esto se suma una red inestable allí donde existe, ya que internet está construido sobre la red eléctrica. Si esta cae, internet también. Imagina desarrollar tu trabajo con cortes de electricidad todas las semanas. En muchos municipios africanos esto es el día a día.

¿Qué es BRCK, y qué hace?

brck original

BRCK (se lee brick, como ladrillo en inglés) es un ladrillo, literalmente. Resguardado en una pequeña caja preparada para los golpes del día a día, este ladrillo portátil con SIM interna permite dar cobertura móvil a su alrededor. Básicamente es una antena muy potente colocada en un bloque de 23 cm de lado. O un módem.

Ese fue el punto de partida del proyecto BRCK, nacido en Kenia: adaptar el clásico módem al contexto africano. Ese contexto en que los apagones son frecuentes y en el que el coste de la conexión supera en decenas de veces el nuestro, según Juliana Rotich, voz de BRCK.

Arriba, en negro, podemos ver el ladrillo original. Justo debajo y a lo largo de este artículo, el suprBRCK, el siguiente modelo. Como puede verse reflejado en su etiqueta, soporta 3G (también WiFi, 2G y 4G), permite la adición de hasta tres SIM y tiene una batería de 10 horas. Es un backup perfecto para internet porque, además, tiene un disco duro de 5TB en su interior.

BRCK como funciona

En otras palabras, BRCK es un proyecto libre orientado a dar cobertura en aquellos lugares donde esta escasee o se caiga con frecuencia. Nacido en Kenia, este proyecto pretende servir de punto de apoyo al despliegue de red africano.

¿Y cómo lo usan en África? WiFi gratuito

Imaginemos trabajar en una oficina en cualquiera de los pueblos del sur del Sáhara. El calor pega en la fachada de nuestro edificio sin aire acondicionado, y los ordenadores están que arden. Aguantan porque son workstations pensadas para la durabilidad y capaces de trabajar a altas temperaturas. La ThinkStation P320 Tiny, por ejemplo, aguanta hasta 60ºC. Ese día, internet se va.

La mayoría de nosotros apenas tiene problemas de red. Si esta se cae suele ser cosa del router, que reiniciamos resolviendo en indicente. En África no ocurre así. Si internet se va, tardará horas o días en volver. Es aquí donde entra BRCK, capaz de hacer de “puente” entre los dispositivos y la red.

Caído internet, BRCK puede ser conectado y servir de backup del trabajo en marcha, así como de punto de anclaje de red para seguir en contacto con familiares y amigos. No será el más rápido, pero por lo menos aportará a lugares sin recursos una conexión estable.

En nuestro caso (España) podríamos usarlo para teletrabajar, aunque el sistema resultaría algo absurdo y pesado. Tenemos la suerte de contar con torres de telecomunicaciones por todas partes. En África, donde las redes WiFi brillan por su ausencia, los creadores de BRCK dieron el salto hace poco.

SupaBRCK internet wifi gratis

Moja BRCK es una red WiFi pública gratuita alrededor de los ladrillos BRCK. Aprovecha que las oficinas que lo usan pueden liberar parte del ancho de banda a la población local y, con ello, fomentar las comunicaciones. Estas traen asociado un mayor consumo, calidad de vida, educación, etc.

Clases digitales gracias a un punto de acceso

Muchos de nosotros tuvimos la oportunidad de estudiar con ordenadores conectados. En su momento —yo tendría cerca de 16 años— llegaron a los colegios para hacer la vida de los estudiantes más fácil. De pronto, toda la información del mundo estaba localizable y accesible de forma gratuita. Esto no ocurrió en África.

En 2016, desde BRCK dieron un salto focalizado hacia la educación digital africana, especialmente en zonas catalogadas como pobres. Pensemos en la clásica escuela subsahariana, una en la que la luz eléctrica apenas ha llegado. Alumnos con ordenador personal conectado a internet supone una utopía.

Sin embargo, desde BRCK pensaron en ir más allá con su ladrillo. ¿Por qué no convertirlo en una maleta llena de tablets conectadas? Es así como surge Kio Kit, una maleta lista para transformar cualquier aula en una clase digital. La propia maleta hace de cargador de las tablets.

kio-kit-charging-station

BRCK es uno de los proyectos más bonitos referentes a la educación africana, quizá porque la impulsa desde la base y de forma libre y gratuita. Por supuesto, es un proyecto de código abierto en todo sentido.

Quizá en el futuro este tipo de iniciativas no sean necesarias. A fecha actual África aún tiene muchas barreras a la hora de alcanzar la calidad de vida de otros países, y esta viene de la mano de la tecnología.

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Imágenes | BRCK

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